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Melocotón, Prunus persica / Rosaceae
El melocotón es un cultivo originario de China y llevado occidente a través de rutas comerciales.

Es uno de los cultivos más importantes de todo el mundo con una producción global cercana a las 10 mil toneladas.

La producción mundial se concentra en torno al Mediterráneo, siendo Italia y España los principales países exportadores de melocotones.

El melocotonero (Prunus persica) es originario de China donde existen referencias al cultivo que se remontan a 3000 años. Posteriormente fue introducido en Persia a través de las rutas comerciales por las montañas llegando a ser conocido como fruta pérsica de ahí su nombre persica. Es por esta razón por la que mucha gente cree equivocadamente que el lugar de origen del melocotón es Persia. Los melocotones llegaron a Grecia hacia el año 330 a.C. y durante la Edad Media se extendieron por Europa. En cuanto a la extensión de este cultivo en América podemos afirmar que los portugueses introdujeron el melocotón en la costa este de América del sur, los españoles en Florida y Méjico, los franceses en la Luisiana y los colonos ingleses en Virginia y Massachusetts.

El cultivo del melocotón y la nectarina es uno de los frutales más tecnificado y muy importante en la economía agraria de muchos países.

Desde inicios de la década de los 80 hasta hoy, la producción mundial de melocotones y nectarinas ha aumentado enormemente y según la FAO (Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación) ha pasado de las 9.323 mil toneladas de media en el periodo comprendido entre 1989-1991, a las 11.065 mil toneladas en 1998.

La producción mundial se concentra en el área mediterránea básicamente en Italia, Grecia, España, Francia y Turquía. En Europa se produce casi la mitad de la producción mundial con 4500 mil toneladas. Los principales productores de la Unión Europea son España e Italia. En norteamérica se producen unas 1600 mil toneladas. Ciertos países de sudamérica como Argentina, Brasil, Chile, se vienen revelando últimamente como una potencia productiva dado el enorme crecimiento de su producción, aunque aún está lejos de la de los países del área mediterránea.

España es la tercera productora a nivel europeo con 1 millón de toneladas, donde el 20% se destina a la industria, el 70% a consumo en fresco y tan sólo el 10% a la exportación. La tendencia actual es a aumentar las variedades blandas y la nectarina. Las principales áreas productoras son el Valle del Ebro, Lérida y Murcia.

La producción mundial viene reflejada en esta tabla:


País
Producción (miles toneladas) %
19981999
Africa8048327
Asia4.6014.61038
Europa3.5464.18335
Norteamérica1.4551.48412
Oceanía1041071
Sudamérica7748257
TOTAL11.28412.041100

(Incluidas nectarinas)
Fuente: Fresh Produce Desk Book (2001).

Se puede comprobar el aumento de producción en todos los países entre el año 1998 y e 1999, siendo especialmente significativo el incremento en Sudamérica aunque la mayor cuota de producción sigue siendo de Asia y Europa.

Los 10 principales países productores así como su evolución de producción en los últimos años, tanto de melocotones como de nectarinas, se refleja en la siguiente tabla:


País
Producción (miles toneladas)   
 1989-91199619971998
China1.2322.7762.9962.996
Italia1.5911.7541.1581.429
Estados Unidos1.3031.1791.4301.300
España708870925988
Grecia760876588480
Francia475464469470
Turquía339360355400
Chile191280270285
Argentina237281290280
Sudáfrica145173251240

Fuente: Anuario FAO de producción 1998

En España la superficie cultivada ha ido aumentado en los últimos años hasta alcanzar un máximo de 78.600 hectáreas en 1989. A partir de este año la superficie fue disminuyendo hasta que en 1997 se redujo a una superficie de 71.300 hectáreas. Sin embargo esta reducción no supuso una disminución en la producción, sino más bien lo contrario aumentando considerablemente la producción debido a la renovación de las plantaciones, incremento de la superficie en regadío y una mejora en las técnicas de cultivo. Todo ello ha conducido a que España sea una de las principales exportadoras de melocotones del mundo como se puede apreciar en la siguiente tabla.

Los 10 principales exportadores de melocotones son:


País
Exportaciones 
 Toneladas 1998miles de U.S. $ 1998
Italia330.245349.930
España198.196260.113
Estados Unidos83.65980.593
Francia70.403112.053
Chile68.30748.083
Grecia47.07936.191
Holanda12.63016.784
Alemania784010.003
Sudáfrica5.9006.747
Argentina4.2574.211

Fuente: Anuario FAO de Comercio, 1998

Se puede apreciar la enorme diferencia de toneladas exportadas por parte de Italia y España con respecto al resto de países. Se comprueba que ambos exportan el doble de toneladas que la suma de lo exportado por los 6 países restantes.

Europa es la primera importadora de melocotones, con 683.529 miles de toneladas.
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